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Por Enrique Ahumada Benítez

El sector minero se encuentra en problemas, la baja de los precios y de la demanda en el mercado internacional está causando estragos. Sólo en Chile se perdieron unos 12.000 empleos hasta diciembre del 2008, además de frenarse varios proyectos de inversión y cerrarse algunos yacimientos. Entre las empresas con problemas se encuentran las australianas, que son las que más capital aportan al sector en el país

La inversión australiana neta acumulada en Chile desde 1974 hasta octubre del 2007, alcanza los US$ 3.142 millones, que constituye el 4,38% del total de capitales instalados en el país en ese período. El sector minero concentra cerca del 90% de esos negocios, siendo la BHP Billiton la empresa con mayores inversiones, a través de su participación del 57,7% en la empresa Minera La Escondida Ltda., junto a su socio Río Tinto Mining and Exploration.

También hay empresas mineras de tamaño mediano con presencia en Chile como Admiralty Resources, que tiene un 60% de la Mina Vallenar Iron, u otras compañías como Xstrata Copper, que es dueña de la Mina Doña Inés de Coyahuasi, El Morro, El Pachón y de la planta de Energía Austral en el sur de Chile. Junto a ellas se encuentran otras como Mincom International Ltda, dedica al software minero, Orica Chile que se especializado en explosivos industriales y venta de accesorios a faenas mineras y obras civiles.

Pero claro está que ninguna de ellas es inmune a la crisis financiera que está afectando al mundo actualmente y que ha hecho caer los precios de los productos mineros, y en el caso de Chile el del cobre, que se ubica muy por debajo de los niveles alcanzados el año pasado. Y ahora son las compañías más grandes las que están teniendo problemas.

Por un lado, Admiralty Resources (ADY), que posee una parte de Vallenar Iron (ex Santa Bárbara), se encuentra en juicio con su socio, el empresario chileno Leonardo Farkas, por graves acusaciones mutuas de malos manejos financieros; pero también ha visto la salida de altos ejecutivos, incluyendo su gerente general Phil Thomas, debido a la situación de insolvencia por el que atraviesa la compañía.

En tanto, la anglo-australiana Río Tinto negocia la venta de varias participaciones a la minera china Chinalco con el objetivo de recibir una inyección de hasta US$ 15.000 millones con lo que piensa afrontar la crisis económica.

Por su parte, BHP Billiton, que es también el mayor grupo minero del mundo, advirtió un futuro muy incierto en el mediano plazo, existiendo la posibilidad de sufrir su primera caída en una década ante la caída del mercado minero. Por ese motivo debió despedir a 6 mil empleados en el mundo, siendo 2 mil de ellos chilenos.

Hasta julio del 2008 el precio del cobre se aproximaba a los US$ 4 la libra de cobre, para luego iniciar una baja sostenida, aunque durante estos dos primeros meses del año parecieran estabilizarse en poco más de US$ 1,5 la libra, lo que impacta enormemente a la economía chilena que depende de la producción minera. Sólo la posibilidad de que la región del Asia Pacífico continué con las compras otorga más tranquilidad a este mercado.











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